Institute of Regional Science

Regionalwissenschaft studieren

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What is Regional Science and Why Study it?

by Prof. Dr. J. Vogt,
Head of the KIT’s Master Course in Regional Science / Spatial Planning

The concept of the scientific area of regional science is ambiguous, calling for an in-troduction to its various meanings. This is even more important as in Germany, the no-tion of “regional science” also describes a (Master’s) degree programme. Therefore, it needs to be clarified what the responsible persons understand by the concept of re-gional science and how they define it in comparison to other uses of “regional sci-ence”, albeit the present frame only allows for a short explanation.

Feldforschung in VenezuelaDimana Shishkova
Spatial growth processes

The German term “regional science” has been translated from the English term “re-gional science” forged by Walter Isard (1919-2010). Isard was an economist who, based on regional and national economic approaches, put a special focus on the spatial di-mension of economic activities and was instrumental in the foundation of the North American “Regional Science Association“ in 1954. Holding the then-existing professor-ship in Regional Science at the University of Pennsylvania, Isard gave major incentives to this young discipline which were accepted almost all over the world. On one side, this acceptance was promoted by the fact that inhomogeneous growth processes were in need of explanation. On the other side, after World War II, the idea became increas-ingly accepted that also a market-oriented system needs a regulating national plan-ning to balance regional disparities, stop adverse spatial developments and to initiate or promote desirable spatial processes. Hence, the analysis of regional processes and their application to planning regulation were the driving powers of regional science.

History of regional science

Regional economic and geographic theories conceived by German scientists, notably by von Thünen, Christaller and Lösch, had delivered a substantially contribution. Isard particularly refers to the German economist August Lösch whose work “Die räumliche Ordnung der Wirtschaft“ (the spatial organisation of the economy) first published in 1940 had only attracted little interest at that time. Only after the end of the Second World War and thus after the death of the then only 39-year-old Lösch, the ground-breaking significance of this work was recognized. Correspondingly, Isard created the discipline of regional science in the late 1940s (Isard 1975:6). At the end of his compre-hensive life’s work, Walter Isard has documented and scientifically classified the history of regional science through this epoche (Isard 2003).

In Germany, though, whose scientists had inspired Isard to conceive the basics of re-gional science, other terms were dominating: on the one hand the idea of regional economy as a subdiscipline of economics, on the other hand the concept of regional research not linked to any discipline in particular and thus forming a collective term for approaches coming from highly heterogeneous fields such as economy, geogra-phy, and others. From the onset of regional science, the discipline has been extended from economics to social science. Accordingly, the German section of the international Regional Science Association was named “Gesellschaft für Regionalforschung“ (associ-ation for regional research), reflecting the increasing weight of spatial sciences and the appearance of institutionalized planning on a local level . Tin 1970, this was followed by the foundation of the first German Institute of Regional Science at the University of Karlsruhe (today KIT). As an interdisciplinary, cross-departmental institute, the Institute of Regional Science has ever since been concerned with theory and practice of region-al science, with the latter referring to the application of regional science to spatial planning.

Regional science or area studies?

Unlike the so-called area studies, regional science does not have an explicit regional focus. The notion of area studies designates a number of subject areas and degree courses that follow a broad functional approach including applied linguistics, cultural and business sciences to analyse a certain region. Unfortunately, the term of area stud-ies is sometimes translated as “Regionalwissenschaften“ in the German speaking part. This translation creates linguistic confusion as singular and plural forms of the same term are attributed to completely opposing contexts of meaning. Therefore, a clarifica-tion is essential.

At the KIT’s Institute of Regional Science, the notion of regional science is not bound to a certain regional focus, according to the meaning initially attributed to it by Lösch, Isard and their successors. By means of sociological, economic and natural scientific methods, the discipline of regional science analyses regional structures, processes and conflicts (regional analysis) in order to identify regularities allowing to assess future developments (regional prognosis) and to influence ongoing processes with the in-struments of regional policy and regional planning. Thus, the objective of regional sci-ence is to develop analysis and planning tools and to apply them to different regions all over the world.

The increasing fragmentation of spatial processes setting in by the end of the 20th cen-tury was met with specialized analysis and planning approaches especially between the high-technology countries of the North and the low-technology countries of the South, which are - in default of more appropriate denotations - still marked as indus-trialized and developing countries. As early as in 1957, Myrdal had abstracted the the-oretical background of special processes in the “underdeveloped“ countries which need to be encountered by specific schemes.

Focus on developing and threshold countries as well as of the countries of the former Eastern Bloc

Driven by the strong demand for a specialised training dealing with the distinctive challenges of developing and threshold countries as well as of the countries of the former Eastern Bloc, all of which are subject to diverse and often conflict-laden trans-formation processes, the Master’s programme in Regional Science/Spatial Planning at the University of Karlsruhe specialised in this field in the 1990s. With substantial sup-port by the German national development cooperation policy, the KIT, follow-on or-ganization to the University of Karlsruhe, runs the internationally oriented Master’s Programme in Regional Science/Spatial Planning which focuses on the analysis of structures, processes and conflicts in these countries as a basis to develop adequate planning strategies. All over the world, the increasingly diverging regional processes as well as the political objective to decentralize administrative structures create a high demand for scientific professionals specialized in regional science. The Master’s Pro-gramme’s title “Regional Science/Spatial Planning” was chosen to point out that a pro-found regional scientific analysis is prerequesite to any successful planning procedure.

Best teaching through joint research

The concept of the KIT’s Master‘ Programme in Regional Science/Spatial Planning is committed to the German universities‘ longstanding tradition dating back to Wilhelm von Humboldt to combine research and teaching in a way generating the best teach-ing through joint research. This concept relies on the approach of transdisciplinary knowledge integration by allowing for methodological pluralism which is essential to analyse the regions‘ current problems by means of a transdisciplinary approach and to develop appropriate solutions. The large number of regional scientists active all over the world in research and planning practice prove the sustainability of this concept, the structure of which will be outlined in the following by means of the Master’s Pro-gramme’s curriculum.

Independent analysis and adequate solutions

Albeit having been thoroughly planned, plans and measures often turn out to be de-fective and hardly yield acceptance with the parties concerned. Most of these so-called misplannings rely on merely sectoral optimization strategies leaving aside the second-ary effects or consequences of a provision. Hence, a main task of regional scientific analysis is the so-called contextualisation, i.e. to establish the necessary context to a given challenge or planning scheme. In order to systemize this analytical process, the curriculum of the KIT’s Master’s Programme in Regional Science/Spatial Planning dis-tinguishes between the technical, spatial and temporal contexts. For instance, the most important technical contexts of a technical provision include its social, economic and ecologic side effects. To analyse these side effects, elements of sociologic, economic and ecologic regional analysis need to be applied. Therefore, the Master’s Programme needs to convey the respective specialized basics. This happens in the module basics (module M4/CM4). The collected data need to be statistically evaluated (module M3/CM3) and spatially processed by means of geographic information systems (mod-ule M2/CM2). Only based on this detailed analysis, methods, techniques and schemes of planning can be usefully implemented. They are taught in the modules M6/CM6 and M7/CM7.

The fundamentals of cognitive and communicative science equally important for sci-ence and planning as well as the framework required to understand the discipline and its methods are taught in an introductory module (module M1/CM1).

The project relation of the Master’s Programme is assured by a scientific study project in the first year of study as well as by a Master’s Thesis in the second year of study both independently realised by all participants. The expertise and techniques required to conduct these projects are taught in the modules M8/CM8 and M9/CM9. Special mod-ules on the problems of Newly Industrialized Countries (NIC) or transformation coun-tries as well as individual specialisations through elective modules complete the curric-ulum. The Master students should thus be enabled to independently analyse regional scientific problems all over the world and to develop adequate solutions.



  • Christaller, W. (1933): Die zentralen Orte in Süddeutschland. Eine ökonomisch-geographische Unter­uchung über die Gesetzmäßigkeit der Verbreitung und Entwicklung der Siedlun­gen mit städtischer Funktion. Jena
  • lsard, W. (1975): lntroduction to Regional Science. Englewood Cliffs
  • lsard, W. (2003): History of Regional Science and the Regional Science Association International. Berlin, Heidelberg
  • Lösch, A. (1940): Die räumliche Ordnung der Wirtschaft. Eine Untersuchung über Standort, Wirt­schaftsgebiete und internationalen Handel. Jena
  • Myrdal, G. (1957): Economic Theory and Underdeveloped Regions. London
  • Thünen, J.H. v. (1826): Der lsolirte Staat in Beziehung auf Landwirtschaft und Nationalökonomie, oder Untersuchungen über den Einfluß, den die Getreidepreise, der Reichthum des Bodens und die Abgaben auf den Ackerbau ausüben. Hamburg 1826

Der Masterstudiengang

Das Institut für Regionalwissenschaft (IfR) bietet interessierten Studierenden ein Masterprogramm in drei verschiedenen Varianten an. Gemeinsam ist allen Programmen, dass sie viersemestrig sind und den regionalen und thematischen Fokus auf die besonderen Probleme der Entwicklungs- und Schwellenländer legen.

Planungsstudiengänge verstehen sich als Teil der Ingenieurwissenschaften, welche Methoden zur Lösung konkreter Aufgaben entwickeln und anwenden. Deshalb sind sie den entsprechenden Ingenieur-Fakultäten zugeordnet und finden sich vor allem in technischen Universitäten. Dort besetzen sie die Schnittstellen zu den stärker naturwissenschaftlich fundierten und ingenieurwissenschaftlich ausgerichteten Fachplanungen, etwa den Infrastrukturplanungen. Als überfachliche koordinierende Planung hat die Raumplanung zusätzlich auch eine deutliche sozialwissenschaftliche Ausrichtung. Sie stellt damit eine für die Gesellschaft wichtige Brücke zwischen Sozial-, Natur- und Ingenieurwissenschaften dar.

Studierende sitzen auf Felsen an der chilenischen Pazifikküste.
Masterprogramm Regionalwissenschaft
Eine Straße, die sich am Südlichen Wendekreis durch die karge Atacama Wüste zieht.
Deutsch-argentinisches Masterprogramm
Exkursion auf den schneebedeckten Gipfeln der Anden.
Deutsch-chilenisches Masterprogramm

Internationale Bewerber mit ausgeprägtem Interesse an Entwicklungsländerforschung und einem Diplom- oder Bachelorabschluss in einer raum- oder planungsrelevanten Fachrichtung wie z.B. Raum- und Umweltplanung, Stadtplanung, Städtebau (als Vertieferrichtung von Architektur oder Bauingenieurwissenschaft), Geographie, Ökologie, Soziologie oder Volkswirtschaftslehre. Möglich sind aber auch andere zielführende Studiengänge, sprechen Sie uns gerne an!


Raum- oder planungsrelevanten Fachrichtungen sind z. B.:

  • Raum- oder Stadtplanung
  • Städtebau
  • Umwelt­planung, Umwelt­schutz
  • Geo­graphie
  • Öko­logie
  • Sozio­logie
  • Volks­wirtschafts­lehre
  • Agrar- und Forst­wirtschaft

Auch andere ziel­führende Studien­gänge sind möglich.
Sprechen Sie uns gerne an!

Ein ausge­prägtes Interesse an Ent­wicklungs­länder­forschung, Ent­wicklungs­zusammen­arbeit, Umwelt­schutz und Umwelt­planung oder Katastrophen­prä­vention sowie prak­tische Erfahrungen in den o. g. Tätig­keits­feldern sind will­kommen. Wir pflegen eine wissen­schaft­liche und kritische Denk­weise, Welt­offen­heit und Eigen­initiative.

Warteschlange aus vielen Frauen und Kindern vor einem von der Entwicklungshilfe gesposorten Wasserkontainer.Raju Sarkar


Bewerbungen er­folgen on­line über das KIT-Bewerber­portal. Auf den Sei­ten des Inter­national Students Offices er­halten Sie Informa­tionen zu Bewerbungs­unter­lagen und Zulassungs­voraus­setzungen. Deutsche Bewerber mit aus­ländischem Bildungs­abschluss informieren sich bitte auf den Web­seiten des Studierenden Service.

Das Studium be­ginnt jähr­lich mit dem Winter­semester (01.10.).
Bewerbungs­schluss ist der 30. September!
Aus organisa­torischen Grün­den (Visa-Bean­tragung, Wohnungs­suche,...) empfehlen wir dringend eine Bewerbung bis zum 15. Juli. Bei einer Bewerbung bis zum 15. Juli kann eine zeit­nahe Studien­platz-­Zusage erfolgen.


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Marion Hitzeroth

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Gundula Marks






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